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Internacional

El antiguo Marte parece que fue más húmedo de lo pensado

Europa Press | Martes 07 Marzo 2017 | 11:39 hrs

Agencias |

Madrid.- Marte pudo haber sido un lugar más húmedo de lo que se pensaba, de acuerdo con la investigación sobre meteoritos marcianos simulados realizada, en parte, en el Berkeley Lab.

En un estudio publicado en Nature Communications, los investigadores encontraron evidencia de que un mineral en meteoritos marcianos -que había sido considerado como prueba de un antiguo ambiente seco en Marte- pudo haber sido originalmente un mineral que contenía hidrógeno, lo que podría indicar una historia más rica en agua para el Planeta Rojo de lo asumido hasta ahora.

Científicos de la Universidad de Nevada, Las Vegas (UNLV), quien dirigió un equipo de investigación internacional para este estudio, crearon una versión sintética de un mineral que contiene hidrógeno conocido como whitlockita.

Después de los experimentos de compresión por choque en muestras de whitlockita que simularon las condiciones de expulsión de meteoritos de Marte, los investigadores estudiaron su apariencia microscópico con experimentos de rayos X en el Advanced Light Source (ALS) de Berkeley Lab, y en el Advanced Photon Source (APS) del Argonne National Laboratory.

Los experimentos con rayos X mostraron que la whitlockita puede deshidratarse como resultado de tales choques, formando merrillita, un mineral que se encuentra comúnmente en meteoritos marcianos, pero que no se da naturalmente en la Tierra.

    "Esto es importante para deducir cuánta agua podría haber habido en Marte, y si el agua era de Marte en sí, en lugar de provenir de cometas o meteoritos", dijo en un comunicado Martin Kunz, un científico en el Laboratorio de Berkeley que participó en estudios de rayos X de la muestras de whitlockita impactadas.

    "Si incluso una parte de merrillita hubiera sido whitlockita antes, cambia el presupuesto de agua de Marte dramáticamente", dijo Oliver Tschauner, profesor de investigación en el Departamento de Geociencias de UNLV que co-dirigió el estudio con Christopher Adcock, un asistente de investigación Profesor en UNLV.

Y debido a que la whitlockita puede disolverse en el agua y contiene fósforo, un elemento esencial para la vida en la Tierra - y la merrillita parece ser común a muchos meteoritos marcianos - el estudio también podría tener implicaciones para la posibilidad de vida en Marte.

"La pregunta general aquí es sobre el agua en Marte y su historia temprana en Marte: ¿Hubo alguna vez un ambiente que permitió una generación de vida en Marte?" dijo Tschauner.

Las presiones y temperaturas generadas en los experimentos de choque, comparables a las de un impacto de meteorito, duraron sólo alrededor de 100 mil millonésimas de segundo, o alrededor de una décima a un centésimo de un impacto de meteorito real.

El hecho de que los experimentos mostraron incluso una conversión parcial a merrillita en estas condiciones creadas en laboratorio, un impacto de mayor duración probablemente habría producido una "conversión casi completa" a merrillita, dijo Tschauner.

Agregó que este último estudio parece ser uno de los primeros de su tipo en detallar los efectos de choque en whitlockita sintética, que es rara en la Tierra.

Los investigadores explotaron las muestras de whitlockita sintética con placas de metal disparadas desde una pistola presurizada por gas a velocidades de hasta 2.500 kilómetros por hora y a presiones de hasta 363.000 veces más que la presión de aire en un balón de baloncesto.

"Se necesita un impacto muy severo para acelerar el material lo suficientemente rápido como para escapar de la fuerza gravitatoria de Marte", dijo Tschauner.

En la ALS de Berkeley Lab, los investigadores utilizaron un haz de rayos X para estudiar la estructura microscópica de las muestras de whitlockita con choque en una técnica conocida como difracción de rayos X. La técnica permitió a los investigadores diferenciar entre merrillita y whitlockita en las muestras con choque.

Los experimentos de rayos X realizados en el APS de Argonne Lab demostraron que hasta el 36 por ciento de la whitlockita se transformó en merrilita en el sitio del impacto de la placa metálica con el mineral y que el calentamiento generado por choque, en lugar de la compresión, podría desempeñar el papel más importante en la transformación de whitlockita en merrillita.

También hay pruebas de que el agua líquida fluye sobre Marte hoy en día, aunque todavía no hay pruebas científicas de que la vida haya existido en Marte. En 2013, los científicos planetarios informaron que las rayas oscuras que aparecen en las laderas marcianas probablemente están relacionadas con los flujos periódicos de agua resultantes de las cambiantes temperaturas. Basaron su análisis en datos del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

Y en noviembre de 2016, científicos de la NASA informaron que un gran cuerpo subterráneo de hielo de agua en una región de Marte contiene el equivalente de toda el agua en el Lago Superior, el más grande de los Grandes Lagos. Las exploraciones de los rover también han encontrado evidencia de la abundancia anterior de agua basada en el análisis de las rocas superficiales.

"El único eslabón perdido ahora es probar que (la merrillita), de hecho, había sido realmente whitlockita marciana antes", dijo Tschauner. "Tenemos que regresar a los meteoritos reales y ver si hubo rastros de agua".

Adcock y Tschauner están llevando a cabo otra ronda de estudios utilizando luz infrarroja en el ALS para estudiar las muestras reales de meteoritos marcianos, y también están planeando estudios de rayos X de estos muestreos reales para este año.

Muchos meteoritos marcianos que se encuentran en la Tierra parecen provenir de un período de alrededor de 150 millones a 586 millones de años atrás, y la mayoría son probablemente de la misma región de Marte. Estos meteoritos son esencialmente excavados desde una profundidad de aproximadamente un kilómetro por debajo de la superficie por el impacto inicial que los envió al espacio, por lo que no son representativos de la geología más reciente en la superficie de Marte, explicó Tschauner.

"La mayoría de ellos son muy similares en la composición de la roca, así como los minerales que están ocurriendo, y tienen una edad de impacto similar", dijo. Es probable que Marte se haya formado hace unos 4.600 millones de años, aproximadamente al mismo tiempo que la Tierra y el resto de nuestro sistema solar.

Incluso con estudios más detallados de los meteoritos marcianos, junto con imágenes térmicas de Marte tomadas de orbitadores y muestras de rocas analizadas por rovers que atraviesan la superficie del planeta, la mejor evidencia de la historia del agua de Marte sería una roca marciana tomada del planeta y transportada de regreso a la Tierra, intacto, para estudios detallados, observaron los investigadores.

"Es realmente importante conseguir una roca que no haya sido transformada", como los meteoritos marcianos, dijo Kunz, con el fin de aprender más sobre la historia del agua del planeta.

 

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