El Paso

Militares: más suicidios que muertes en combate

A casi 21 años del 9/11, líderes de Fort Bliss enfrentan una nueva realidad entre sus tropas

Archivo / Más de 30 mil soldados de EU se han suicidado desde 2001. A nivel local, se recurre a entrenamiento con realidad virtual para evitar estas pérdidas

Angela Kocherga/El Paso Matters

miércoles, 22 junio 2022 | 05:00

En una mañana soleada de primavera, los cadetes de la Fuerza Aérea se reunieron en un auditorio con poca luz en la Universidad de Texas en El Paso (UTEP) para escuchar a un oficial del Ejército con 20 años de servicio y 11 despliegues de combate hablar sobre los suicidios en el Army.

El teniente coronel jubilado J.C. Glick comenzó su discusión, a través de Zoom, con una breve descripción de su experiencia militar, principalmente en Operaciones Especiales.

Lo que dijo a continuación sorprendió a muchos de los cadetes.

“Alrededor de 18 meses después de mi undécima gira de combate, fue mi primero de cuatro intentos de suicidio”, dijo.

A diferencia de la mayoría, Glick se siente cómodo hablando de suicidio, una de las principales causas de muerte de los miembros del Servicio. Ahora tiene la misión de hacer que otros también hablen sobre el suicidio. Se está asociando con Moth + Flame, una empresa de realidad virtual líder en aprendizaje inmersivo en un esfuerzo por reducir los suicidios en el Ejército.

“Se trata de '¿estás pensando en lastimarte?', que todo el mundo dice, 'es muy difícil de decir'. No lo es. Sólo tienes que practicar decirlo. Y tenemos lo que te ayudará a practicar cómo decirlo”, dijo Glick.

En los 20 años transcurridos desde el 9/11, más personal militar y veteranos han muerto por suicidio que en combate. 

Un estudio de 2021 realizado por el Instituto Watson de Asuntos Internacionales de la Universidad de Brown encontró que más de 30 mil miembros del personal en servicio activo y veteranos de las guerras posteriores al 11 de septiembre se quitaron la vida, mientras que 7 mil 57 murieron en combate o ejercicios militares.

El Departamento de Defensa de Estados Unidos exigió un informe anual de seguimiento de los suicidios en 2018 para “aumentar la transparencia y la rendición de cuentas de los esfuerzos del Departamento de Defensa para la prevención del suicidio”, según un resumen ejecutivo del informe más reciente.

El informe de 2021 se está finalizando, pero los informes trimestrales combinados ofrecen una mirada al año pasado. En 2021, hubo 328 suicidios entre el personal en servicio activo del Ejército, la Infantería de Marina, la Armada y la Fuerza Aérea. Las reservas perdieron 190 miembros por suicidio, y 116 soldados de la Guardia Nacional se quitaron la vida el año pasado.

Tener la conversación

Los módulos de realidad virtual Moth + Flame capacitan a compañeros de servicio, líderes de equipo y comandantes para que tengan éxito con alguien que esté considerando quitarse la vida con el objetivo de garantizar que la persona reciba la ayuda que necesita. También hay un módulo para cónyuges. La conversación es activada por voz por el usuario que tiene que decir cosas en voz alta y relacionarse con una persona en apuros.

La capacitación en realidad virtual podría ser una herramienta en el esfuerzo general para prevenir los suicidios. La Fuerza Aérea está actualmente probando los módulos. Los cadetes tuvieron la oportunidad de probar el entrenamiento en El Paso después de una sesión de preguntas y respuestas al final de la charla de Glick.

La teniente coronel Dana Bochte, comandante del ROTC de la Fuerza Aérea para la Universidad Estatal de Nuevo México y UTEP, ve valor en la experiencia de realidad virtual.

“Te pones las gafas. Hay una pequeña introducción y te colocan directamente en el escenario de confrontar a un aviador o un guardián, ya sabes, alguien en la Fuerza Espacial, que está teniendo pensamientos suicidas”, dijo Bochte.

Como comandante de escuadrón, ha visto cómo el escenario virtual se desarrolla en la vida real.

“Bastantes veces, como amiga de compañeros que realmente estaban luchando” y con sus compañeros de equipo que “estuvieron juntos durante un mes entero en Afganistán”, dijo.

Bochte también ha visto a otros presentarse en busca de ayuda, “ya sea que se identificaron a sí mismos y que vinieron a mí y me dijeron que tenían problemas, o que fueron traídos por compañeros de trabajo y amigos”.

Prevención en Fort Bliss

El suicidio afecta a todas las ramas de las Fuerzas Armadas. Pero la más grande, el Ejército, tuvo la mayor cantidad de suicidios el año pasado con 176 soldados en servicio activo, 45 de Reserva y 101 de la Guardia Nacional, según el informe trimestral más reciente para 2021. Hay 480 mil miembros en servicio activo en el Ejército.

Fort Bliss no publica la cantidad de suicidios entre sus soldados “como cuestión de política”, según un comunicado en respuesta a una solicitud de datos.

“Con respecto a nuestros miembros del Servicio de Fort Bliss que sucumben al suicidio, cada incidente es una pérdida trágica que afecta a la familia y los compañeros de equipo del miembro del Servicio, así como a la familia más grande de Fort Bliss”, según el comunicado.

En Fort Bliss, la prevención del suicidio es una prioridad a nivel de comando.

El general Sean C. Bernabe, comandante senior de la misión de la Primera División Blindada, lanzó la Operación Ironclad en febrero de 2021 para “combatir comportamientos dañinos” con un enfoque en tres factores “corrosivos” que incluyen agresión sexual, suicidio y comportamientos y actividades extremistas.

Hay una variedad de recursos para los 18 mil 193 miembros del personal militar de Fort Bliss, que incluyen consejeros de vida familiar militar, capellanes ubicados en cada batallón a nivel de escuadrón y superiores y programas de salud conductual para pacientes ambulatorios; y más recientemente un programa de terapia de grupo “basado en evidencia”.

“Estamos todos en la cubierta con respecto a este tema tan difícil”, dijo el teniente coronel Gordon Lyons, jefe de atención de la salud del comportamiento en Fort Bliss.

“Ese es el objetivo de los servicios de salud del comportamiento en las Fuerzas Armadas: hacerlo mejor, más fuerte, para que tengamos un Ejército más fuerte y seamos más fuertes como país y como nación por ello”, dijo Lyons.

Lyons dijo que sus propias luchas cuando era joven lo inspiraron a ingresar al campo de la salud conductual. Describe su papel como un “guía de viaje” en lugar de un “turista” para los soldados que buscan ayuda de salud mental.

Algunos soldados, dijo, pueden correr un riesgo particular debido a una combinación de factores. Los soldados que tuvieron una niñez difícil, actualmente están experimentando problemas con sus parejas íntimas y son jóvenes y a menudo más impulsivos y necesitan atención especial si están en crisis, dijo Lyons.

Sin embargo, la nueva generación de jóvenes soldados también suele estar más dispuesta a hablar sobre salud mental, dijo.

“Creo que están liderando el camino en cuanto al cambio social de ser abiertos y capaces de hablar sobre problemas mentales, psicológicos y emocionales para resolver nuestros problemas y, como resultado, ser más fuertes como seres humanos”, dijo.

Disipar los mitos sobre quién está en riesgo de suicidio, para incluir a aquellos con carreras militares exitosas, también es crítico.

“Aquellas personas que son 'cargadores duros', como las llamamos en el Ejército, que realmente están en su juego, haciendo las cosas, a veces, a menudo tienen grandes expectativas de sí mismas. Eso en realidad puede ser un factor de riesgo”, dijo Lyons.

El Programa de Prevención del Suicidio de Fort Bliss brinda capacitación y educación para crear conciencia en todos los niveles. La capacitación obligatoria se enfoca en el modelo de intervención suicida ACE que significa "Ask, Care, Escort" (“Pregunta, Cuida, Acompaña”).

Durante una sesión de media hora en el Centro Médico del Ejército William Beaumont en marzo, el entrenador enfatizó ACE y dirigió una discusión con los soldados sobre las barreras de salud mental para ayudar a incluir el estigma percibido.

“Vamos en la dirección correcta”, dijo el sargento Primera Clase Antoine Riddick, de 38 años, después de completar el entrenamiento.

“Cuanto más hablemos al respecto, nos eduquemos y aprendamos al respecto, más siento que nos alejaremos del estigma”, dijo. “Y muestra que somos personas y sufrimos como cualquier otra persona, y cuando necesitamos ayuda, está bien pedir ayuda”.