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‘Salva’ México a EU de depender de China

Ante riesgos geopolíticos y de logística, grandes empresas voltean al Sur de la frontera

The New York Times / Grandes compañías como Walmart, Armani y Men’s Warehouse, firman contratos con proveedores mexicanos como parte de la tendencia denominada ‘nearshoring’

Peter S. Goodman/The New York Times

domingo, 01 enero 2023 | 22:17

Ciudad de México— A medida que las empresas estadounidenses recalibran los riesgos de depender de las fábricas chinas para elaborar sus productos, algunas están trasladando sus negocios a un país mucho más cercano: México.

La tendencia en desarrollo conocida como “nearshoring” ha llamado la atención nada menos que de Walmart, el imperio minorista global con sede en Arkansas.

A principios de 2022, cuando Walmart necesitaba un millón de dólares en uniformes de la empresa (más de 50 mil en un solo pedido), no los compró a sus proveedores habituales en China, sino a Preslow, una empresa familiar de indumentaria en México.

Era febrero de 2022 y los contornos del comercio mundial parecían estar listos para modificarse. La peor pandemia en un siglo había trastornado el transporte marítimo. El costo de transportar productos a través del Pacífico se había disparado y los puertos estaban saturados con atascos de tráfico flotantes, una clara indicación de los peligros de depender de un solo país lejano para bienes críticos.

Entre las empresas multinacionales, décadas de fe en los méritos de fabricar cosas en China habían sido objeto de escrutinio, especialmente a medida que se intensificaba la animosidad entre Washington y Beijing.

En su oficina en la Ciudad de México, Isaac Presburger, director de ventas de Preslow, interpretó el pedido de Walmart como una señal de la evolución del papel de su país en la economía y de las oportunidades que se derivan de compartir el mismo lado del Pacífico con Estados Unidos.

“Walmart tenía un gran problema con su suministro”, relató Presburger. “Dijeron: 'Está bien, México, sálvame'”.

La geografía básica es un factor determinante para que las empresas estadounidenses trasladen sus negocios a México. El envío de un contenedor lleno de productos a los Estados Unidos desde China generalmente requiere un mes, un período de tiempo que se duplicó y triplicó durante las peores interrupciones de la pandemia. Sin embargo, las fábricas en México y los minoristas en los Estados Unidos pueden conectarse en dos semanas.

“Todos los que se abastecen en China entienden que no hay forma de sortear el Océano Pacífico, no hay tecnología para eso”, dijo Raine Mahdi, fundadora de Zipfox, una empresa con sede en San Diego que vincula fábricas en México con empresas estadounidenses que buscan alternativas en Asia. “Siempre hay este impulso de los clientes: '¿Puedes traerlo aquí más rápido?'”

Durante los primeros 10 meses de 2022, México exportó $382 mil millones en bienes a Estados Unidos, un aumento de más del 20% con respecto al mismo período de 2021, según datos del Censo de Estados Unidos. Desde 2019, las importaciones estadounidenses de productos mexicanos han aumentado en más de una cuarta parte.

En 2021, los inversionistas estadounidenses invirtieron más dinero en México (comprando empresas y financiando proyectos) que en China, según un análisis del McKinsey Global Institute.

Es casi seguro que China seguirá siendo un componente central de la fabricación durante años, dicen los expertos en comercio. Pero el cambio hacia México representa una redistribución marginal de la capacidad de fabricación mundial en medio del reconocimiento de peligros, desde realineamientos geopolíticos hasta los crecientes desafíos del cambio climático.

“No se trata de desglobalización”, dijo Michael Burns, socio gerente de Murray Hill Group, una firma de inversión enfocada en la cadena de suministro. “Es la próxima etapa de la globalización que se centra en las redes regionales”.

Dado que Estados Unidos, México y Canadá operan dentro de una zona comercial expansiva, sus cadenas de suministro a menudo están entrelazadas. Cada uno aporta partes y materias primas utilizadas en los productos terminados por los demás. Los autos ensamblados en México, por ejemplo, se basan en gran medida en las piezas producidas en las fábricas de los Estados Unidos.

En general, alrededor del 40% del valor de las exportaciones de México a Estados Unidos consisten en componentes fabricados en plantas estadounidenses, según un artículo de investigación fundamental. Sin embargo, sólo el 4% de las importaciones de China son de fabricación estadounidense.

Un representante de Walmart describió el interés de la empresa en México como parte de un esfuerzo por hacer que su cadena de suministro sea menos vulnerable a los problemas en cualquier región.

Por ahora, México carece de la capacidad para asumir el lugar de China como proveedor dominante de una amplia gama de bienes.

En la fábrica de Preslow, unas 50 millas al Norte de la Ciudad de México, 200 costureras se inclinaron sobre máquinas de coser ruidosas una mañana reciente, cosiendo prendas en medio de la música folclórica mexicana. Los diseñadores locales se sentaron frente a las pantallas de las computadoras, evocando nuevas creaciones.

Sin embargo, los estantes de almacenamiento estaban llenos de rollos de tela sintética, casi todos fabricados en China.

“Todos los materiales básicos todavía se importan de China, porque aquí no hay proveedores”, dijo Presburger. “Las telas que uso son imposibles de conseguir en México”.

Realineación geopolítica

Algunos dentro de la industria de la confección anticipan que el atractivo de México se desvanecerá a medida que la normalidad regrese a la cadena de suministro global.

Los precios de envío han disminuido drásticamente durante el último año. China ha comenzado a relajar las restricciones de Covid-19. Los fabricantes de ropa chinos están cortejando agresivamente a los negocios ofreciendo grandes descuentos, según Bernardo Samper, un agente de abastecimiento de Nueva York desde hace mucho tiempo.

“Al final del día, todo depende de los precios”, dijo.

Sin embargo, dentro de México, las empresas están contando con la continua acritud entre Estados Unidos y China.

La invasión de Rusia a Ucrania y la profundización de sus lazos con China han amplificado la sensación de que el mundo se está dividiendo en distintos campos de aliados y enemigos.

Cadenas de suministro fiables

Lectra, una empresa francesa que fabrica máquinas que cortan telas en pedazos para la industria de la confección, ha visto crecer sus ventas en México y América Central en casi un tercio durante el año pasado.

“Lo que está impulsando este nearshoring es básicamente la situación entre Estados Unidos y China”, dijo el director comercial de la compañía para la región, Carlos Sarmiento.

“No es que China vaya a desaparecer del mercado estadounidense”, agregó. “Es que hay más apertura para mirar a México y Centroamérica como una alternativa en lugar de depender completamente de China”.